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Desiertos de cristal en Marte

José Manuel Nieves el

Zonas oscuras y misteriosas, como las de la foto, cubren más de 10 millones de km. cuadrados en el hemisferio norte marciano. De qué está hecho este singular terreno es algo que hasta ahora ha escapado a los análisis de los investigadores. Sin embargo, nuevos datos de la Mars Express sugieren que esas grandes áreas pueden estar hechas de cristal. Cristal forjado en antiguos volcanes ya extintos del Planeta Rojo.

Se trata, según Briony Horgan y Jim Bell, de la Universidad Estatal de Arizona, de zonas principalmente basálticas y que pueden encontrarse en muchos lugares del planeta. Los investigadores analizaron al infrarrojo muchas de esas áreas, utilizando los instrumentos de la misión Mars Express, y se encontraron con las bandas de absorción típicas del hierro que contienen los cristales volcánicos, una sustancia brillante y similar a la obsidiana que se forma cuando el magma se enfría demasiado rápido como para que sus minerales cristalicen.

A menudo, esos cristales toman la forma, y el tamaño, de granos de arena, y aquí, en la Tierra, pueden encontrarse en lugares como Islandia. Sin embargo, en nuestro planeta la formación de estos cristales tiene mucho que ver con la presencia de agua. Se desconoce cómo se pudieron formar también en Marte, aunque Horgan cree que existe la posibilidad de que el magma de los volcanes marcianos se mezclara con hielo y, quizá, con nieve.

Por supuesto, esas condiciones hacen de estas regiones oscuras candidatas perfectas para buscar signos de vida. Algo que no ha escapado a la atención de los investigadores, que ya planean nuevas formas de investigar ese tipo de formaciones.

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