Una enorme erupción volcánica causó la extinción del Pérmico

Publicado por el May 28, 2009

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Una nueva, enorme y hasta ahora desconocida erupción volcánica acaba de ser relacionada con la gran extinción del Pérmico, durante la que desapareció más del 95 por ciento de la vida marina de nuestro planeta. Se trata de una gigantesca erupción que se produjo en el sur de China hace 260 millones de años, en el Pérmico medio, y cuya existencia acaba de ser demostrada por un equipo de geólogos británicos de la Universidad de Leeds.

Esa inusitada actividad volcánica en lo que hoy es la provincia china de Emeishan supuso la expulsión de más de medio millón de kilómetros cúbicos de lava, una gigantesca colada que cubrió una superficie casi cinco veces mayor que nuestra actual comunidad gallega. Una consecuencia de este episodio de “supervulcanismo” fue la práctica aniquilación de toda la vida marina en nuestro planeta. Los resultados de la investigación, en la que también ha colaborado la Universidad China de Geociencias en Wuhan, se publican esta semana en la revista Science. En la imagen, un pequeño fragmento de fondo marino, con restos de lava.

A diferencia de lo que ha sucedido en otras ocasiones, los científicos han sido capaces, esta vez, de localizar con extraordinaria precisión el momento exacto de la erupción, y lo que es más, de relacionarlo directamente con un episodio de extinción en masa. Ello es así debido al hecho de que las erupciones se produjeron junto a aguas poco profundas, de forma que la lava aparece, incluso hoy en día, como una capa perfectamente distinguible de roca fundida y estéril, emparedada entre dos estratos de roca sedimentaria y rica en fósiles marinos. Fósiles cuyas edades pueden ser determinadas con exactitud por los investigadores.

De esta forma, la capa de roca y fósiles inmediatamente posterior a la de lava muestra con claridad la desaparición de numerosas formas de vida y relaciona, por lo tanto, el comienzo de la actividad volcánica con una enorme catástrofe medioambiental.

La misma situación del volcán, junto a aguas poco profundas, es también responsable del efecto global que tuvo aquella tremenda erupción. Grandes rios de lava fluyendo con mucha rapidez penetraron en el agua y dieron lugar a violentas y sucesivas explosiones, que lanzaron hasta la estratosfera grandes cantidades de dióxido de azufre.

“Cuando una colada de magma rápido y de baja viscosidad entra en un mar poco profundo -explica él paleontólogo Paul Wignall, investigador principal del estudio- es como tirar agua a una sartén de aceite hirviendo. Se produce  una explosión espectacular y una gran nube de humo”.

La inyección de grandes cantidades de dióxido de azufre a la atmósfera pudo llevar a la formación de densas nubes que se propagaron por todo el mundo, enfriándolo y causando, en última instancia, auténticos aguaceros de lluvia ácida. Basándose en los registros fósiles, los científicos estiman que este desastre medioambiental se produjo justo al comienzo de la gran erupción. “La abrupta extinción de la vida marina puede verse claramente en el registro fósil, que está íntimamente ligado  a gigantescas erupciones volcánicas y a una catástrofe medioambiental de proporciones globales”, explica Wignall.

Antes de ahora, otros estudios habían relacionado el aumento del dióxido de carbono causado por erupciones volcánicas con diversos eventos de extinción masiva. Sin embargo, y a causa de que el calentamiento producido por un aumento de dióxido de carbono atmosférico se produce a largo plazo, no se había podido demostrar, como se ha hecho con este estudio, la relación causal que existe entre las erupciones volcánicas y los cambios medioambientales de carácter global. Los hallazgos presentados esta semana podrían contribuir a despejar definitivamente el misterio.

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