Nacimiento masivo de estrellas en M-83

Publicado por el Nov 6, 2009

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Está más que claro que la nueva cámara de Gran Angular del Telescopio Espacial Hubble (WFC3) está funcionando a la perfección. Y para muestra, un botón. La imagen que el telescopio ha enviado de M83 es las más bella y detallada que se tiene hasta el momento de esta galaxia vecina, a “sólo” 15 millones de años luz de la Tierra y que es familiarmente conocida como el “molinillo austral”.

En ella, se está dando un rápido y masivo proceso de formación de nuevas estrellas, que en la fotografía aparecen como puntos brillantes y rojizos. Los “nacimientos” son mucho más numerosos y contínuos que los detectados hasta ahora en nuestra propia galaxia, la Vía Láctea.

El fenómeno es especialmente activo, como se aprecia a simple vista, en el enorme núcleo galáctico. Cientos de cúmulos estelares y cientos de miles de estrellas individuales, muchas de elllas supergigantes rojas y azules, pueden distinguirse en esta espectacular imagen del Hubble.

Las nuevas generaciones de estrellas se forman, en su mayoría, en cúmulos que se alinean en los bordes de los oscuros senderos de polvo y gas que constituyen el esqueleto de los brazos espirales de la galaxia. Los jóvenes astros, algunos con apenas un puñado de millones de años de vida (el Sol tiene ya 5.000 millones de años), se forman y arden en el interior de inmensos capullos de polvo y gas produciendo burbujas rojizas de hidrógeno en combustión.

Poco a poco, los violentos vientos estelares, en forma de oleadas de partículas de alta energía, expulsan el gas sobrante y dejan al descubierto brillantes cúmulos de estrellas jóvenes y de un intenso color azul.

La fotografía también revela hasta sesenta restos de antiguas supernovas, cinco veces más de las que se habían podido observar hasta ahora en esta hermosa galaxia. La mejor fotografía que teníamos hasta ahora de M83 es la que aparece junto a estas líneas, y fue obtenida desde tierra por el Telescopio de La Silla, en Chile, que forma parte del Observatorio Europeo deo Sur. La zona recuadrada en blanco corresponde a la imagen de arriba, captada ahora por el Hubble.

La nueva cámara WFC3, capaz de obtener imágenes en un amplio rango del espectro, desde el ultravioleta hasta los límites del infrarrojo, fue instalada este verano durante la última misión de mantenimiento del veterano telescopio espacial. Una misión que será la última que se realice para reparar uno de los instrumentos más productivos y con resultados más espectaculares de toda la historia de la Ciencia.

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