Las aves que revoloteaban por encima de las cabezas de los dinosaurios

Las aves que revoloteaban por encima de las cabezas de los dinosaurios

Publicado por el Oct 13, 2015

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Una investigación demuestra que los primeros pájaros ya eran capaces de volar hace 125 millones de años.

Un equipo de investigadores, entre ellos varios españoles, demuestran que algunas de las primeras aves eran ya capaces de llevar a cabo «hazañas acrobáticas» hace 125 millones de años.

Las aves tienen una historia evolutiva realmente larga y compleja. Entre las primeras que conocemos, se encuentra el famoso Archaeopteryx, que vivió hace 150 millones de años en lo que hoy es el sur de Alemania. Y en España, el yacimiento de Las Hoyas, en Cuenca, ha dado a la Ciencia auténticos «tesoros fósiles», con algunas de las aves primitivas mejor conservadas del mundo. Sin embargo, la capacidad de volar de estas criaturas, y lo bien que lo hacían en el caso de que efectivamente pudieran volar, sigue siendo el centro de una prolongada controversia científica.

Ahora, un nuevo hallazgo en el que han participado investigadores españoles y recién publicado en Scientific Reports, documenta con todo detalle la compleja disposición de los músculos y ligamentos que controlan las principales plumas de las alas de estos tatarabuelos de nuestras aves actuales. Y los resultados indican que por lo menos algunas de estas aves primitivas eran capaces de llevar a cabo auténticas hazañas acrobáticas, muy similares a las de las aves de la actualidad.

Un equipo internacional formado por paleontólogos españoles (entre ellos el catedrático de Paleontología José Luis Sanz y los investigadores Angela Buscaglioni y Jesús Marugán-Lobón, todos de la Universidad Autónoma) se han unido al director del Dinosaur Institute del Museo de Historia Natural de Los Angeles, Luis M. Chiappe, para estudiar el ala excepcionalmente preservada de un ave que vivió en la actual península ibérica hace 125 millones de años.

Red muscular

Además de los huesos fosilizados, el ala de esta antiquísima ave revela detalles de la existencia de una compleja red muscular que también está presente en las aves modernas y cuya misión es, precisamente, la de controlar los ajustes de precisión de las plumas principales de las alas, lo que permite a las aves dominar el cielo.

«La coincidencia anatómica entre la red muscular preservada en el fósil y la que caracteriza a las alas de las aves actuales indica con fuerza que algunas de las primeras aves eran capaces de llevar a cabo las mismas proezas aerodinámicas que las que viven hoy en día», afirma Chiappe.

Un esqueleto diferente

Por su parte, Guillermo Navalón, de la Universidad de Bristol y autor principal del estudio, afirma que «resulta sorprendente que a pesar de que tenían un esqueleto muy diferente al de sus parientes de la actualidad, estas aves primitivas muestran curiosas analogías en sus partes blandas».

Las aves más primitivas, pues, volaban sobre las cabezas de los dinosaurios, aunque muchos aspectos de cómo era exactamente su forma de vuelo siguen siendo un misterio para los investigadores. «El nuevo fósil -asegura Chiappe- nos proporciona una ventana única para entender la anatomía de las alas de las aves que vivieron entre algunos de los mayores dinosaurios conocidos. Fósiles como éste son los que permiten a los científicos diseccionar y comprender los aspectos más complejos de la primitiva evolución del vuelo en las aves».

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